Mon. Jun 17th, 2024

As micronovas são cerca de 1 milhão de vezes menos brilhantes do que uma classical nova e duram apenas meio dia, mas liberam tanta energia quanto o sol em um dia.

Um novo tipo de explosão foi descoberto em estrelas mortas que é muito menor, mas mais frequente do que outras explosões estelares.

Quando estrelas como o nosso sol chegam ao fim de suas vidas, elas podem expelir suas camadas externas, deixando para trás seus núcleos densos como uma anã branca. Sabe-se que milhares de anãs brancas existem em nossa galáxia como pares com estrelas maiores, onde a anã branca pode sugar – ou agregar – material de sua companheira.

Ao longo de milhares de anos, isso pode levar a explosões poderosas conhecidas como novas ou até supernovas, onde toda a estrela é obliterada. Simone Scaringi, da Universidade de Durham, Reino Unido, e seus colegas usaram o Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) da NASA para descobrir que explosões menores também estavam ocorrendo, apelidadas de micronovas.

As micronovas são cerca de 1 milhão de vezes menos brilhantes do que uma nova clássica, diz Scaringi, durando apenas meio dia, em comparação com várias semanas para as novas.

A brevidade dos eventos significava que eles haviam sido perdidos anteriormente, mas o TESS foi capaz de detectá-los durante suas observações ininterruptas da galáxia em busca de exoplanetas. Três foram vistas a até 5.000 anos-luz da Terra, com as anãs brancas brilhando temporariamente antes de escurecer novamente.

O mecanismo exato por trás das explosões não está claro, mas acredita-se que elas possam ser causadas pelo acúmulo de hidrogênio nos pólos da estrela – talvez tanto quanto a massa de um asteroide em apenas 100 dias. Eventualmente, o hidrogênio atinge temperaturas e pressões suficientes para iniciar a fusão e causar uma explosão termonuclear localizada que libera tanta energia quanto o sol em um dia.

Apenas anãs brancas muito magnéticas podem acumular hidrogênio em seus pólos dessa maneira, o que significa que nem todas devem experimentar micronovas. Encontrar e estudar mais deles pode revelar esses processos e talvez explicar como as anãs brancas são capazes de acumular massa suficiente para explodir como supernovas.

“Isso mostra o quão dinâmico é o nosso universo”, diz Scaringi. “Se você não estiver olhando na hora certa, pode perder essas coisas.”

Referência do periódico: Nature, DOI: 10.1038/s41586-022-04495-6

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